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大老岭位于湖北省宜昌市兴山、秭归和宜昌三县交界处,前身是宜昌市直属国营林场,于1956年建立,1992年成立国家级森林公园。经北京大学生态学系主持自然科学考察评估并联合大老岭省级自然保护区主持申请,2015年被批准为国家级自然保护区。

大老岭在地质上属于扬子准地台西段的黄陵背斜核部,主要由元古界花岗岩体构成。地貌上属于大巴山脉东段之荆山余脉,最高海拔2008m,气候属亚热带北部湿润季风气候类型,具有明显的垂直气候分异特征。其植被在海拔600m以下属于典型亚热带常绿阔叶林类型,但已普遍退化为针阔叶混交林和灌丛;海拔800~1600m为常绿落叶阔叶混交林带,植被类型复杂,物种丰富,保存了珙桐、连香树、香果树、领春木、串果藤等大量古老孑遗植物;海拔1600m以上分布有大面积的落叶阔叶林如水青冈林、锐齿槲栎林和锥栗林,及温性针叶林如巴山松林、铁杉林群落;山顶附近存留的刺叶栎林代表了该群落类型分布的最东界。该区域位于三峡大坝北岸,对三峡水库生态环境与水质安全具有不可替代的保护作用,其显著的海拔环境梯度、古老的动植物区系和丰富多彩的森林生态系统与生态景观类型,是开展生物生态学、地理学和地质学等教学和研究的理想场所。北京大学生态与环境观测系统—大老岭实验站(简称“北京大学大老岭生态站”)于2008年启动建设并投入使用,成为北京大学城市与环境学院教学示范实习基地和野外科研监测平台的重要组成部分。生态站已建成多处高质量的野外观测场和野外研究平台。包括:森林种子雨长期监测平台(2002年开始、3个海拔);不同海拔森林大样地监测平台(2012年开始、4个海拔)、森林粗木植物残体分解长期实验平台(2015年开始、4个海拔)。生态站也建有长期测观设施如常规气象观测场、大气负氧离子观测站等。经过多年研究积累,依托该生态站发表了一系列高水平的研究论文,并先后培养了硕士和博士研究生10余名。

北京大学大老岭生态站通过长期野外定位观测和控制实验,重点开展森林群落与生态系统过程的监测与实验、生物多样性分布、动态及其保护、三峡水库建设的气候变化与植被生态响应及植被恢复重建等生态与环境问题的长期研究。大老岭已成为北京大学及其他多所高校野外生态学、植物地理学、土壤学、生态遥感等野外教学实习的基地。